Anonim

Aufhören, der Brontosaurus ist (vielleicht) zurück. Seit über einem Jahrhundert berichten Lehrbücher, dass der gigantische Pflanzenfresser, einer der berühmtesten Dinosaurier aller Zeiten, zusammen mit dem gefürchteten Tyrannosaurus Rex das Ergebnis einer taxonomischen Kontrolle war. Eine neue Studie, die in der Fachzeitschrift PeerJ veröffentlicht wurde, kehrt sich jetzt um: Der Brontosaurus ist kein Apatosaurus, der - wie früher angenommen - falsch klassifiziert wurde, sondern ein eigenständiger Sauropode, der vor etwa 150 Millionen Jahren lebte.

Brontosaurus, in der Tat nein. 1877 entdeckte der amerikanische Paläontologe Othniel Charles Marsh ein Teilfossil eines etwa 15 Meter langen Pflanzenfressers, das in Apatosaurus umbenannt wurde. Zwei Jahre später brachte derselbe Sumpf ein fast vollständiges Skelett eines noch größeren, über 20 Meter langen Dinosauriers ans Licht: Er nannte es Brontosaurus oder "donnernde Eidechse", um den Klang seines schweren Schrittes zu unterstreichen.

Apatosaurus 24 Meter lang, 8 Meter hoch und 35 Tonnen schwer: Der Apatosaurus (bisher synonym mit Brontosaurus) ist einer der größten Dinosaurier, die jemals auf der Erde erschienen sind. | Naturhistorisches Museum (WAC) / Naturbilderbibliothek / Kontrast

1903, wenige Jahre nach Marshs Tod, kam jedoch die kalte Dusche: Studien des Paläontologen lmer Riggs vom Field Museum of Chicago ergaben, dass Apatosaurus und Brontosaurus tatsächlich dasselbe Tier waren und dass der erste Befund lediglich ein Exemplar war jünger. Aus taxonomischen Gründen entschied sich die wissenschaftliche Gemeinschaft offiziell für den Namen Apatosauros, eine Wahl, die den Brontosaurus nicht daran hinderte, sich in der Popkultur zu etablieren, und tatsächlich zu einem der berühmtesten - und meist zitierten - Dinosaurier aller Zeiten wurde.

Apatosaurus an wen? Ein Team von Paläontologen der Universität Oxford und der Universidade Nova von Lissabon hat nun mithilfe einer statistischen Methode 477 anatomische Merkmale aus 81 in verschiedenen Datenbanken katalogisierten Fossilien verglichen. Laut den drei Autoren der Studie zwischen Brontosaurus und Apatosaurus gibt es genügend Unterschiede, um die von Marsh am Ende des neunzehnten Jahrhunderts vorgenommene Klassifizierung zu legitimieren. Moralischer Brontosaurus kann von der Wissenschaft wieder als autonome Gattung in der Familie der Diplodociden angesehen werden (obwohl einige Paläontologen ebenfalls anderer Meinung sein könnten).

Wie die Forscher selbst betonen, dient die Entdeckung nicht nur dazu, dem Brontosaurus die Würde zurückzugeben, die er verdient, sondern ist auch ein weiterer Beweis dafür, dass neue Technologien eine Schlüsselrolle für das Verständnis von Arten spielen können, die seit Millionen von Jahren ausgestorben sind.

Kopf des Apatosaurus Der Schädel von "Einstein", dem außergewöhnlichen Apatosaurus-Skelett, das 2005 in den USA entdeckt wurde und bei dem 85% der Knochen noch intakt sind. | REUTERS / Tomas Bravo

Kopfloser Riese. Trotz der jüngsten Implikationen ist die unruhige Geschichte des Brontosaurus noch lange nicht endgültig abgeschlossen. Nachdem die taxonomische Trennung hergestellt wurde, bleibt nun zu verstehen, was der wahre Aspekt dieses gigantischen Pflanzenfressers war. Wenn es keinen Zweifel an der massiven Bauweise, dem langen Hals und dem Peitschenschwanz gibt, fehlt noch ein Stück, um das Mosaik zu vervollständigen: der Kopf.

Als Marsh 1879 die Überreste des Brontosaurus entdeckte, stellte er fest, dass der Kopf des Tieres fehlte, und entschied sich aus Begeisterung für einen verkürzten Schädel, der sich in der Gegend befand, ohne allzu viele Fragen zu stellen. Ein Jahrhundert später verfügten zwei andere Forscher, McIntosh und Berman, dass der fragliche Schädel einem anderen Dinosaurier, den Camarasauru, gehörte - eine Offenbarung, die mit der Tatsache übereinstimmte, dass der Schädel des Apatosaurus lang und abgeflacht war.

Jetzt, da Apatosaurus und Brontosaurus nicht mehr dasselbe Tier sind, gibt es eine Lücke: Was wird das wahre "Gesicht" von Sauropoden sein? Laut Tschopp und Kollegen wird die Antwort auf die neuesten Funde von Diplodocid-Skeletten kommen, deren Details in naher Zukunft enthüllt werden.