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Die Birkenmotte (Biston betularia) ist ein kleiner Nachtfalter, der in ganz Europa und Nordamerika verbreitet ist. Obwohl es nicht besonders auffällig ist, ist es wohlbekannt, weil es in allen Schulbüchern als Beispiel für Evolution durch natürliche Auslese erscheint : Die beiden Formen des Schmetterlings (weiß und schwarz) haben je nach Umgebung, in der sie leben, ein unterschiedliches Überleben Tatsache, dass die Basis der Evolution ist.

Eine Gruppe britischer Forscher hat jetzt herausgefunden, welcher Teil des Genoms die Farbe des Schmetterlings verändert.

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Ein Lehrbuchbeispiel. Die Geschichte der Forschung an diesem Birkenschmetterling reicht bis in die 1950er Jahre zurück, als ein englischer Naturforscher, Bernard Kettlewell, die Evolutionsdynamik der beiden Formen dieser Motte (die weiße mit der Bezeichnung typica und die schwarze mit der Bezeichnung carbonaria) untersuchte. Seine mehrere Jahre dauernde Forschung zielte darauf ab zu klären, warum der Lichtschmetterling in einigen Gebieten viel weiter verbreitet war als der schwarze, während anderswo das Gegenteil der Fall war.

So entdeckte er, dass der erste unter natürlichen Bedingungen auf mit weißen Flechten bedeckten Baumstämmen getarnt war, während der zweite - schwarz - auf demselben Hintergrund deutlich sichtbar und daher für Vögel eine leichte Beute war. Kettlewell machte deutlich, dass die schwarze Form in den verschmutzten Gebieten häufiger war als die weiße.

Tatsächlich hatte die Industrielle Revolution im 19. Jahrhundert in einigen Teilen Englands Flechten getötet und die Rußstämme bedeckt. Hier überlebten dunkle Schmetterlinge mehr, weil sie für Raubtiere weniger sichtbar waren.

Der Naturforscher zeigte dann, dass ein Erreger natürlicher Selektion (insektenfressende Vögel) das Erscheinungsbild einer Tierart schnell verändern und dann weiterentwickeln kann.

Walking Gene. Es war jedoch nicht klar, wie der "Sprung" von der weißen zur schwarzen Form stattfand. Obwohl die Evolutionisten wussten, dass er eine genetische Basis hatte, hatten sie noch nicht herausgefunden, welche Gene dafür verantwortlich waren. Einigen englischen Gelehrten ist es gelungen, das Element zu entdecken, das diese Änderung verursacht, und sie haben die Arbeit in der Zeitschrift Nature veröffentlicht. Nach dieser Untersuchung handelt es sich bei der Mutation um ungefähr 22.000 Nukleotide (die einzelnen Bausteine ​​der DNA), die in einen Trakt des Gens namens Cortex eingefügt werden, was wiederum die Bildung der Schmetterlingsflügel beeinflusst.

Dieses Fragment des genetischen Materials ist Teil der sogenannten Transposons, Merkmale der DNA, die in der Lage sind, sich von einer Position zum anderen des Genoms zu bewegen und so (manchmal) den Stoffwechsel oder das Aussehen des Körpers zu verändern. Nicht nur: Durch Computersimulation der Wahrscheinlichkeit der Verschiebung dieses Transposons konnten die Wissenschaftler feststellen, dass die Mutation zum ersten Mal um 1819 auftrat. Ein Datum, das gut mit den ersten Beobachtungen dunkler Schmetterlinge kombiniert wird, die bis in die Mitte zurückreichen von den vierziger Jahren vor zwei Jahrhunderten.